사료로 본 한국사분야별정치고려 시대홍건적과 왜구의 침략

최무선의 화약 무기 제조

최무선(崔茂宣, 1328~1395)영주(永州) 사람으로 광흥창사(廣興倉使) 최동순(崔東洵)의 아들이다. 천성이 기술에 밝고 방략(方略)이 많으며, 병법(兵法)을 말하기 좋아하였다. 고려 시대 벼슬이 지문하부사(知門下府事)에 이르렀다. 일찍이 말하기를, “왜구를 제어함에는 화약만한 것이 없다”라고 하였으나, 국내에는 아는 사람이 없었다. 최무선은 항상 중국 강남(江南)에서 오는 상인이 있으면 곧바로 만나보고 화약 만드는 법을 물었다. 어떤 상인 하나가 대강은 안다고 대답하자, 자기 집에 데려다가 의복과 음식을 주고 수십 일 동안 물어 대강의 요령을 터득했다. 도당(都堂)에 말하여 시험해 보자고 하였으나, 모두 믿지 않았으며 심지어 최무선이 남을 속이는 자라는 험담까지 하였다.

최무선이 여러 해를 두고 건의하니 결국 그 성의에 감동해 화약국(火藥局)을 설치하였다. 최무선을 제조(提調)로 삼아 마침내 화약을 만들어 내게 되었다. (중략) (화약이) 완성되자 보는 사람이 모두 놀라고 감탄하였다. 또 전함(戰艦)의 제도를 연구하고 도당에 말해서 만드는 것을 감독하였다.

경신년(1380, 우왕 6년) 가을에 왜선 300여 척이 전라도 진포(鎭浦)에 침입했을 때 조정에서 최무선의 화약을 시험해 보고자 하였다. 최무선은 부원수에 임명되어 도원수 심덕부(沈德符, 1328~1402)⋅상원수(上元帥) 나세(羅世, 1320~1397)와 함께 배를 타고 화구(火具)를 싣고 바로 진포에 이르렀다. 왜구는 화약이 있는 줄 모르고 배를 한곳에 집결하여 힘을 다하여 싸우려고 하자, 최무선이 화포를 발사해 그 배들을 다 태워 버렸다. 배를 잃은 왜구는 육지에 올라와서 전라도와 경상도까지 노략질하고 다시 운봉(雲峯)에 모였다. 이때 병마도원수(兵馬都元帥)로 있던 태조(太祖)가 여러 장수와 함께 왜구를 빠짐없이 섬멸하였다. 이후 왜구가 점점 줄어들고 항복하는 자가 서로 잇달아 나타나 해안가의 백성들이 생업을 회복하게 되었다. 이는 태조의 덕에 하늘이 응한 덕분이지만, 최무선의 공 역시 작지 않았다.

(최무선은) 조선 개국 후에 늙어서 등용되지는 못했으나, 임금이 그 공을 생각하여 검교참찬(檢校參贊)을 제수하였다. 그가 죽자 임금이 슬퍼하여 후하게 부의(賻儀)하였고, 신사년에는 의정부 우정승⋅영성부원군(永城府院君)으로 추증(追贈)하였다. 아들이 있으니 최해산(崔海山, 1380~1443)이다. 최무선이 임종할 때에 책 한 권을 그 부인에게 주고 부탁하기를, “아이가 장성하거든 이 책을 주라” 하였다. 부인이 몰래 감추어 두었다가 최해산이 15세가 되어 제법 글자를 알게 되었을 때 내주었는데, 곧 화약을 만드는 법이었다. 최해산이 그 방법을 배워서 조정에 쓰이게 되어 지금 군기소감(軍器少監)으로 있다.

『태조실록』권7, 4년 4월 19일(임오)

茂宣, 永州人, 廣興倉使東洵之子. 性巧慧多方略, 喜談兵法. 仕前朝, 官至知門下府事. 嘗曰, 制倭寇莫若火藥, 國人未有知者. 茂宣每見商客自江南來者, 便問火藥之法. 有一商以粗知對, 請置其家, 給養衣食, 累旬諮問, 頗得要領. 言於都堂欲試之, 皆不信, 至有欺詆.

茂宣積以歲月, 獻計不已, 卒以誠意感之, 乃許立局. 以茂宣爲提調官, 乃得修鍊火藥. ……(中略)…… 旣成, 觀者莫不驚嘆. 又訪求戰艦之制, 言於都堂, 監督備造.

及庚申秋, 倭寇三百餘艘至全羅道鎭浦, 朝議崔公火藥, 今可試矣. 乃命爲副元帥, 與都元帥沈德符, 上元帥羅世, 乘船齎火具, 直至鎭浦. 寇不意有火藥, 聚船相維, 欲盡力拒戰, 茂宣發火具盡燒其船. 寇旣失船, 遂登岸刼掠全羅以至慶尙, 還聚于雲峰. 上時爲兵馬都元帥, 與諸將殲盡無遺. 自爾倭寇漸息, 乞降者相繼, 濱海之民, 復業如舊. 雖由上德應天之所致, 茂宣之功, 亦不小矣.

至國初, 以年老未見用, 上念其功, 授檢校參贊. 及卒, 上嗟悼, 賻以厚, 歲辛巳, 追贈議政府右政丞⋅永城府院君. 子海山. 茂宣臨卒, 以一卷書屬其夫人曰, 待兒長, 以此與之. 夫人藏之甚密, 及海山年十五稍識字, 出而與之, 乃火藥修鍊之法. 海山學其法見用, 今爲軍器少監.

『太祖實錄』卷7, 4年 4月 19日(壬午)

이 사료는 우리나라 최초로 화약과 화약 무기를 개발해 왜구를 격퇴한 최무선(崔茂宣, 1328~1395)의 생애와 업적을 기록하고 있다. 최무선은 ‘화약의 아버지’로 불리며 역사상 유명한 인물 중 하나로 꼽히고 있지만, 그의 삶을 구체적으로 보여 주는 기록은 거의 없다. 단지 『고려사』와 『조선 왕조실록』에 그의 삶에 대한 기록이 부분적으로 등장할 뿐이다. 따라서 이 사료는 최무선의 삶과 그의 업적을 복원하는 데 가치가 크다고 할 것이다.

사료를 통해 최무선의 삶을 살펴보면, 그는 광흥창사를 지낸 최동순(崔東洵, ?~?)의 아들로 태어났다. 어릴 때부터 기술에 밝고 병법을 좋아했으며, 당시 극심했던 왜구의 피해를 막기 위해서는 화약이 효과적이라고 여겨 그 연구에 매진하였다. 그러던 중 한 중국 상인에게 비법을 알아내 화약을 제조하게 되었으며, 화통도감 설치를 건의해 그 책임자로 있으면서 화약과 다양한 화약 무기를 본격적으로 만들었다.

그가 만든 화약 무기의 위력은 1380년(우왕 6년) 8월 진포해전의 승리로 확인되었으며, 이후 왜구의 피해를 줄이는 데 기여하였다. 조선 시대에 그의 공이 인정되어 사후 의정부 우정승⋅영성부원군으로 추증되었고, 아들 최해산(崔海山, 1380~1443)에게 기술을 전수해 조선의 화약 무기 발전에 큰 역할을 하였다. 이상의 내용이 최무선의 삶에 대해 알려진 대체적인 내용으로, 이를 바탕으로 그의 업적을 정리하면 다음과 같다.

첫째, 최무선은 우리나라 최초로 화약을 발명하였다. 그가 화약 개발의 필요성을 느낀 이유는 성장 환경과 관련 있을 것으로 짐작된다. 그의 아버지 최동순은 관리들의 녹봉에 관한 일을 맡은 광흥창 관리로 전국 각지에서 예성강 하구로 들어오는 조운선의 곡식을 관리하였다. 당시 왜구는 전라도와 경상도 일대 해안에 출몰하며 특히 예성강으로 통하는 서해안 여러 항구의 쌀과 곡식을 노렸다. 아버지의 업무가 왜구와 관련되었기 때문에 최무선은 자라면서 그 근절 방안에 대해 고민하게 되었을 것으로 짐작된다. 또한 그가 천성적으로 기술과 병법을 좋아했다는 점을 고려하면, 일찍이 아버지가 관직 생활을 하던 개경에서 자라면서 원의 선진 기술과 문물들을 많이 접할 기회가 있었고, 그 중 ‘화약’에 관심을 갖게 되었다고 할 수 있다.

화약은 이미 10세기부터 중국에서 사용되었다. 중국에서 발명된 화약은 일찍이 고려에도 수입되었으나 주로 불꽃놀이용으로 사용되었다. 그 뒤 14세기 중반부터 일본 국내 정세가 불안해지면서 왜구가 해안에 자주 등장해 피해가 극심해지자, 이를 퇴치하기 위한 방편으로 화약 무기가 주목되었다. 최무선의 건의로 인한 것인지 확인할 수 없지만, 고려는 화약 무기를 전함에 장착해 적선을 불태우는 데 사용하였다. 고려에서는 1373년(공민왕 22년) 명나라에 사신을 보내 전함에서 사용할 기계⋅화약⋅유황⋅염초(초석)을 제공해 줄 것을 요청하였다. 이에 명나라는 1374년(공민왕 23년) 5월 염초 50만 근, 유황 10만 근과 그밖에 필요한 약품을 공급하겠다고 하였다.

그러나 『세종실록』에 의하면 명은 이때 완성된 화약을 보내지 않았고, 고려의 공장들이 염초를 고아 만드는 법을 몰랐기에 화약을 만들어 내지 못하였다. 당시 화약 제조 기술은 최첨단 기술이어서, 중국은 완성된 화약이나 원료를 약간 주기는 했지만, 그 제조법은 계속 비밀에 부쳐 알려 주지 않았다. 따라서 최무선은 화약을 전투에 사용할 만큼 자유롭게 쓰기 위해서는 이를 자체적으로 개발할 수밖에 없다고 생각하게 되었을 것이다.

당시 사용되던 흑색 화약을 만들기 위해서는 기본적으로 염초⋅유황⋅목탄이 필요하였다. 그런데 유황과 목탄은 쉽게 구할 수 있었지만 염초. 즉 질산칼륨은 특수 토양에서만 채취되어 추출이 쉽지 않았다. 또한 이 세 가지 연료의 배합 비율이 적절해야 폭발력을 극대화할 수 있었다. 『고려사』에 의하면 최무선은 중국에서 온 염초장 이원에게 염초를 추출하는 비법을 전수 받은 후, 끊임없는 실험을 통해 폭발력을 극대화시킬 수 있는 원료 배합 비율을 알아냈고, 마침내 화약 제조에 성공하였다. 화약의 발명은 당시 사람들이 그가 속임수를 쓰고 있다고 말할 정도로 대단하고 놀라운 것이었다.

둘째, 최무선은 1377년(우왕 3년) 10월 화통도감을 만들어 화약 무기를 제조하였다. 그런데 『고려사』에는 1373년(공민왕 22년)에 이미 화전(火箭)⋅화통(火筒)을 시험 발사했다는 기록이 있다. 이것이 최무선이 실시한 실험인지는 알 수 없지만, 이런 발사 장치를 만들기 위해서는 고도의 금속 기술이 필요하였다. 고려에서는 금속활자, 종, 불상 등 금속 가공 기술이 상당했으므로 이를 무기 기술로 응용할 여지가 충분하였다. 화통도감 설치 이전에도 수입이나 중국 무기의 모방을 통해 여러 종류의 화약 무기는 존재했지만, 전문적 화약 제조소인 화통도감의 설치로 화약 무기 제조 기술은 한층 더 발전하였다.

화통도감 설치 후 최무선은 대장군⋅이장군⋅삼장군 등 여러 종의 화기를 개발해 실전에 배치하였다. 그리고 1378년(우왕 4년) 4월에는 화통방사군을 편성해 화기를 전문적으로 사용하게 하였다. 당시 최무선이 개발한 화기는 문헌을 통해 그 이름밖에 알 수 없지만 조선 전기 화기를 통해 추측해 볼 때 불화살을 쏘아 적선을 불태우기 위한 것과 철탄환을 쏘아 침몰시키기 위한 것으로 크게 나뉘었던 것으로 보인다. 그 중 대장군⋅이장군⋅삼장군은 발사 장치로 화살이나 돌, 철탄환 등을 쏘아 보낸 것이고, 질려포는 쑥, 화약, 쇠파편 등을 섞어 넣고 발사해 적진에서 폭발시켜 적을 죽이고 연기를 일으키는 무기였다. 또 유화⋅주화⋅촉전화는 조금씩 다른 일종의 로켓 형 화기로 적을 교란하거나 적진을 불태우는 화공 등에 쓰였고, 신포는 일종의 신호탄이었다. 이와 같이 최무선은 화약의 발명에 그치지 않고 화통도감을 만들어 국가 주도로 화약을 자체적으로 양산하고 화기를 개발해야 한다고 끊임없이 주장하여, 결국 우리나라 화약 기술과 무기의 수준을 한 단계 더 발전시켰다.

셋째, 최무선은 진포 해전에서 화약을 활용하였다. 1350년(충정왕 2년)부터 심해진 왜구의 침입은 이때가 되면 극에 달하여 1380년(우왕 6년) 8월, 왜구는 500여 척의 유례없는 대규모 선단을 이끌고 금강 입구 진포에 쳐들어 왔다. 진포는 현재의 전라북도 군산시로 당시 조운의 중심지여서, 삼남 지방의 세곡을 개경으로 운송하기 전 모아 두었던 곡식 창고가 있었다.

고려는 화통도감으로 제조한 화약과 화기를 실전에서 시험하기 위해 도원수 심덕부(沈德符, 1328~1402), 상원수 나세(羅世, 1320~1397)와 함께 최무선을 부원수로 삼아 참전시켰다. 이때 왜구는 조운선을 나포하고 조창을 습격하였을 뿐만 아니라 기병을 상륙시켜 내륙을 약탈하였다. 이에 왜구의 점함 크기가 커지고 상륙하는 왜구의 수도 늘어났다. 진포에 침입한 왜구는 그들이 타고 온 배를 큰 밧줄로 서로 묶어 바다 위의 기지로 삼고 인근 지역에 흩어져 들어가 약탈을 자행했는데 이로 인한 피해가 매우 컸다.

전함 100여 척을 이끌고 진포에 간 고려군은 최무선이 만든 화포를 처음으로 사용해 적선 500여 척을 모두 불태웠다. 기지를 잃은 왜구들은 내륙에서 각지를 노략질하며 남원에까지 이르렀다가 황산에서 이성계(李成桂, 1335~1408) 등이 이끄는 고려군에게 참패하였다. 이렇듯 이성계가 황산에서 승리할 수 있었던 배경에는 최무선의 화약 무기가 있었던 것이다. 최무선이 제조한 화포와 화약을 이용한 진포 해전은 해전사에 빛나는 전투였으며, 이 전투 이후 고려는 자신감을 갖고 왜구에 적극적으로 대응하였고, 왜구의 침략은 점차 소멸되었다.

넷째, 최무선은 아들 최해산을 통해 기술을 후대로 전승하였다. 화통도감은 설치된 지 10년 남짓 존속하다가 1389년(창왕 1년)에 조준(趙浚, 1346~1405) 등의 건의로 혁파되어 군기시에 소속되었다. 이는 왜구의 침략이 줄어들어 화포의 필요성이 이전보다 줄어들었다는 이유도 있겠지만, 정권을 잡은 이성계 일파가 반대파의 손에 화약 무기가 들어갈 것을 우려했기 때문일 수도 있다.

화통도감의 혁파로 화약 생산이 일시 중단되는 듯했지만, 태종이 화약 무기 개발에 관심을 보이면서, 1401년(태종 1년) 당시 화약 기술을 가진 유일한 기술자인 최무선의 아들 최해산을 군기주부로 특채하였다. 최해산은 화약의 성능을 크게 향상했고, 화차를 만드는 등의 업적을 남겼으며 이후 화약 제조 기술은 국가에서 본격적으로 관장하여 세종 대가 되면 전국 여러 곳에서 화약 생산이 가능해졌다. 이렇듯 최무선의 화약과 화약 무기는 아들을 통해 전수되어 이후 조선 왕조의 국방 기술 발전에 이바지하였다.

최무선은 우리나라 최초로 화약을 발명하고, 화통도감을 통해 화약 무기를 양산해 이를 실전에 배치해 왜구 격퇴에 큰 공을 세웠다. 하지만 그는 『고려사』열전에 그 이름이 실리지 못했다. 다만 그와 함께 진포 해전을 이끈 나세의 열전에 그에 대한 내용이 잠깐 거론될 뿐이다. 그에 대한 기록은 『고려사』와 『조선 왕조실록』의 관련 부분 서술 시 단편적으로 등장할 뿐이다.

  * 이 글의 내용은 집필자의 개인적 견해이며, 국사편찬위원회의 공식적 견해와 다를 수 있습니다.

참고문헌

논문
「고려후기 최무선의 생애와 화약제도」,『한국중세사연구』26,김기섭,한국중세사학회,2009.
「최무선의 생애와 업적」,『한국전통과학기술학회지』2,박성래,한국전통과학기술학회,1995.
「최무선」,『한국과학기술인물 12인』,박재광,해나무,2005.
「조선 초기 화약 병기의 발달과 그 금비책」,『동양학』14,허선도,단국대학교 동양학연구소,1984.
저서
『조선시대 화약 병기사 연구』, 허선도, 일조각, 1997.

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