영문 한국사Ⅵ 조선 후기 사회 변화와 민중의 성장③ 민중의 성장과 항쟁

가. 세도 정치 때문에 사회가 혼란해지다

정조의 뒤를 이어 어린 순조가 즉위하면서 어머니측 외척 세력이 정권을 장악하였는데, 이를 세도 정치라고 한다. 세도 정치순조, 헌종, 철종의 3대 60여 년간 계속되었다.

세도 가문들은 높은 관직을 독점하고 정치를 마음대로 하였으며, 왕위 계승에까지 관여하였다. 그들은 권력을 독점하기 위해 어린 왕자를 국왕으로 세우기도 하였다. 왕은 이들에게 눌려서 제대로 국가를 통치할 수가 없었다. 다른 양반 가문들도 이들의 위세에 눌려서 함부로 행동할 수가 없었다.

이와 같이 일부 외척 가문에 의해 권력이 독점되면서 정치 기강이 무너지고 부정 부패가 심해졌다. 높은 관직을 얻기 위해서는 이들 세도 가문에 뇌물을 주거나 줄을 대야 했다. 낮은 관직의 경우도 뇌물로 사고파는 일이 흔했으며, 과거 시험에서도 부정이 늘어 갔다. 뇌물을 주고 벼슬을 산 사람들은 백성들에게서 더 많은 세금을 거두어 관직을 얻는 데 들어간 비용을 채우려고 하였다. 이로 인해 백성들 생활의 어려움은 더욱 심해갔다.

용흥궁(철종이 왕이 되기 전에 살았던 강화도의 집)
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